Alerta y Respuesta Mundiales (GAR)

Gripe aviar: en China se ha detectado el virus H5N1 en cerdos

20 de agosto de 2004

Una investigadora del Instituto de Investigación Veterinaria de Harbin (China) ha revelado hoy los primeros datos sobre la existencia de infecciones por la cepa H5N1 del virus de la gripe aviar en cerdos de granjas de algunas zonas de China. Los hallazgos, presentados en forma de tabla y sin otros datos que los respalden, se han dado a conocer hoy en un simposio internacional sobre el SRAS y la gripe aviar que ha tenido lugar en Beijing.

La OMS ha solicitado confirmación y más pormenores acerca de ese estudio.

Los cerdos son susceptibles a la infección por los virus de la gripe aviar, pero hasta la fecha no se habían notificado infecciones naturales de estos animales por la cepa H5N1.

Para evaluar las repercusiones sobre la salud humana es importante saber si las infecciones descritas en los cerdos son un fenómeno raro, posiblemente causado por el contacto entre los cerdos y las aves salvajes. Las aves acuáticas salvajes, que constituyen el reservorio natural de todos los virus de la gripe del tipo A, pueden ser portadoras asintomáticas de la cepa H5N1 y excretan grandes cantidades de virus en las heces.

Para determinar si el virus está pasando directamente de las aves a los cerdos sería necesario comparar la cepa H5N1 aislada en los cerdos con las cepas que han circulado recientemente en las poblaciones de aves en algunas zonas de Asia. La demostración de una transmisión directa del virus H5N1 de las aves a un gran número de cerdos sería especialmente preocupante, pues aumentaría las posibilidades de que apareciera un nuevo virus de la gripe con potencial pandémico.

Los cerdos han sido implicados en la aparición de nuevos virus de la gripe responsables de dos de las pandemias de gripe que se han producido el siglo pasado. Estos animales poseen en sus vías respiratorias receptores que los hacen susceptibles a la infección por virus de la gripe aviares y humanos. Si se infecta simultáneamente con virus de la gripe aviares y humanos, el cerdo puede servir como «crisol», facilitando el intercambio de material genético entre los dos virus en un proceso conocido como «redistribución». El nuevo virus resultante de este intercambio, que no sería reconocido por el sistema inmunitario humano, tendría potencial pandémico si conservara suficientes genes de los virus de la gripe humanos que le permitieran transmitirse de forma eficiente de persona a persona y si causara enfermedad grave en el ser humano.

La confirmación de la existencia de infección por virus H5N1 en el cerdo aumentaría la complejidad de la epidemiología de la enfermedad, pero tiene que ser analizada desde una perspectiva más amplia. Durante la fase de máxima intensidad del brote de infección aviar por virus H5N1 que se produjo en Viet Nam a principios de este año, las pruebas exhaustivas realizadas a los cerdos de granjas donde había muchas aves infectadas no revelaron que hubiera infección en los cerdos. Además, las autoridades de Hong Kong realizan de forma periódica y aleatoria pruebas para detectar el virus de la gripe aviar del subtipo H5 en los cerdos importados de la China continental, sin que hasta la fecha se hayan detectado infecciones en estos animales.

A medida que vayan surgiendo nuevos datos, la OMS, en colaboración con la FAO y la OIE, seguirá evaluando las repercusiones de la infección por virus H5N1 en los cerdos.

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