Alerta y Respuesta Mundiales (GAR)

Gripe aviar – situación en Asia: cambio del papel de los patos domésticos

29 de octubre de 2004

Los países que están sufriendo brotes de infección por virus H5N1 en las aves de corral deben saber que los patos domésticos pueden haber adquirido un importante papel en la transmisión de los virus H5N1 hiperpatogénicos a otras aves de corral y, posiblemente, también al ser humano.

Un nuevo estudio de laboratorio de los patos domésticos infectados por varios virus H5N1 de 2004 ha revelado que, en comparación con las infecciones causadas por virus de 2003, los patos domésticos están eliminando más virus durante más tiempo, y la mayoría de ellos lo están haciendo sin presentar síntomas.

Los resultados de este estudio también muestran que, en comparación con los virus de la gripe aviar hiperpatogénicos de brotes anteriores, los virus H5N1 recientes sobreviven en el ambiente durante varios días más.

En el estudio se ha comprobado que las cantidades de virus excretados por los patos aparentemente sanos se acercan a las excretadas por los pollos visiblemente muy enfermos. Esto indica que los patos domésticos podrían estar actuando como reservorio «silente» de los virus H5N1, que son hiperpatogénicos para los pollos.1

Hasta la fecha no se ha obtenido ninguna prueba que relacione los casos de infección humana por virus H5N1 con la exposición a patos domésticos asintomáticos. No obstante, la obtención de estos datos de laboratorio coincide en el tiempo con algunos casos humanos en los que no se han podido identificar contactos con aves de corral enfermas o muertas.

Con respecto a la prevención de nuevos casos humanos, desde el punto de vista de la salud pública resulta preocupante que los patos puedan infectarse y eliminar virus durante largos periodos sin que presenten ninguna «señal de aviso» (signos y síntomas visibles) que alerte a las personas y las lleve a tomar precauciones. La preocupación es mayor con respecto a las zonas rurales de los países afectados, donde los patos y los pollos crecen en libertad, entremezclándose y compartiendo a menudo las mismas fuentes de agua.

Estos nuevos resultados amplían pruebas recientes, obtenidas mediante la caracterización de los virus H5N1 del sur de China, de que los patos domésticos han desempeñado un papel fundamental en la generación y mantenimiento de las formas hiperpatogénicas de los virus H5N1 en algunas zonas de Asia.2

Los resultados que señalan un cambio del papel de los patos domésticos vienen a añadirse a otros datos recientes que indican que los virus H5N1 circulantes en algunas zonas de Asia pueden haber sufrido un aumento de su patogenicidad para los pollos y los ratones (un modelo de laboratorio de los mamíferos) y que su gama de huéspedes puede haberse ampliado para incluir mamíferos que antes no se consideraban susceptibles a la infección, como los felinos.

Recomendaciones de salud pública para los países afectados

– A partir de ahora, las investigaciones de los casos humanos deberían incluir la posible exposición no sólo a las aves de corral enfermas o muertas, sino también a patos domésticos aparentemente sanos, como factor de riesgo de la infección.

– Deberían revisarse los consejos destinados a las personas que viven en zonas afectadas, de forma que incluyeran precauciones con respecto a los patos aparentemente sanos similares a las existentes con respecto a las aves de corral visiblemente enfermas.

– Los patos no deberían ser tratados como mascotas y no se les debería permitir la entrada en los hogares.

– El agua para consumo humano no debería extraerse de estanques abiertos utilizados por patos domésticos y debería almacenarse de forma que se evite que los patos entren en contacto con ella.

– Después de preparados y cocinados convenientemente, la carne y los huevos de pato no suponen un riesgo para la salud humana.

– Puede producirse una exposición importante durante el sacrificio y la preparación caseras de estos animales, antes de cocinarlos, y es necesario investigar estos riesgos.

La OMS, la FAO y la OIE reconocen que se debe investigar el cambio del papel de los patos domésticos en el ciclo de transmisión de los virus H5N1, dado que puede dificultar las medidas para controlar la enfermedad en las aves de corral y evitar nuevos casos humanos.

Hay necesidad urgente de investigar la prevalencia de la infección asintomática en los patos en Asia. Esa información permitirá enfocar mejor la prevención de los casos humanos debidos a la exposición a patos domésticos aparentemente enfermos.

Las amplias consecuencias del papel desempeñado por los patos domésticos están siendo examinadas conjuntamente por la FAO y la OIE con el fin de formular una estrategia a largo plazo para controlar los brotes actuales en las aves de corral. Ahora que el virus H5N1 es endémico en algunas zonas de Asia, podrían ser necesarios cambios importantes de las prácticas pecuarias para controlar la enfermedad, especialmente en las zonas rurales, y reducir así las posibilidades de exposición de toda la comunidad.

La vigilancia de los animales sigue siendo fundamental para la prevención y el control, y es necesario que esta actividad reciba apoyo suficiente.

La FAO y la OIE han publicado recientemente directrices integrales para responder a los brotes de infección por virus H5N1 en las aves de corral en Asia.

Estos dos organismos están realizando investigaciones sobre la epidemiología de la infección por virus H5N1 en los patos y sobre el uso de la vacunación para controlar dicha infección.

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1En el pasado, los brotes de virus de la gripe aviar hiperpatogénicos registrados en las aves de corral comenzaron tras la introducción primaria de un virus poco patogénico del que probablemente era portadora un ave silvestre. Después fueron necesarios varios meses de circulación del virus en las aves de corral domésticas para que mutara de una forma que causaba una enfermedad muy leve a otra que causa una enfermedad muy grave, con una mortalidad cercana al 100%. Sólo los virus de los subtipos H5 y H7 son capaces de mutar para volverse hiperpatogénicos. En cambio, en los brotes actuales, los patos domésticos asintomáticos pueden introducir directamente la forma hiperpatogénica del virus en las poblaciones de aves de corral.

2 Li KS, Wang J, Smith GJD et al. Genesis of a highly pathogenic and potentially pandemic H5N1 influenza virus in eastern Asia. Nature; 430 (8 July 2004): 209–13.

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