Biblioteca electrónica de documentación científica sobre medidas nutricionales (eLENA)

Administración de suplementos de zinc en el tratamiento de la diarrea

Fundamento biológico, conductual y contextual

Waqas Ullah Khan y Daniel W. Sellen, Universidad de Toronto (Canadá)

En muchas partes del mundo existe una persistente falta de agua salubre y de un saneamiento adecuado, lo que explica que la diarrea siga siendo la principal causa de muerte de lactantes y niños de corta edad en los países de ingresos bajos y medianos1. Más de un millón de niños menores de cinco años fallecen cada año a consecuencia de la pérdida de líquidos y la deshidratación que provocan la mayor parte de las muertes por diarrea. Se calcula que el 13% del total de años perdidos por enfermedad, discapacidad o muerte prematura (los denominados «años de vida ajustados en función de la discapacidad») se debe a la diarrea2-5.

Por ello, resulta crucial elaborar unas directrices adecuadas para el tratamiento clínico de la diarrea en los niños más vulnerables. Existen dos métodos sencillos y eficaces para el tratamiento clínico clínica de la diarrea aguda:

  • la administración de sales de rehidratación oral (SRO) en soluciones de baja concentración
  • el aporte sistemático de suplementos de zinc, en dosis de 20 miligramos al día para niños mayores de seis meses o de 10 mg al día para los menores de seis meses, durante 10–14 días6, 7.

La rehidratación oral es un método de tratamiento muy conocido y relativamente sencillo8-14. Se ha comprobado que el aporte de suplementos de zinc reduce la duración y la gravedad de los episodios de diarrea y la probabilidad de recurrencia de las infecciones durante 2–3 meses15-18. Los niños y los cuidadores suelen aceptar bien los suplementos de zinc y son eficaces sea cual sea la sal de zinc que se utilice (sulfato de zinc, acetato de zinc o gluconato de zinc)7, 19.

Estos suplementos resultan beneficiosos para los niños con diarrea porque el zinc es un micronutriente de gran importancia, esencial para la síntesis de proteínas, el crecimiento y la diferenciación celular, la función inmunitaria y el transporte intestinal de agua y electrolitos20-23. El zinc también es importante para el crecimiento y desarrollo normales de los niños, tengan o no diarrea24-26. La carencia de zinc implica un mayor riesgo de infecciones gastrointestinales, efectos adversos sobre la estructura y la función del aparato digestivo y disfunción inmunitaria21, 27–30. La carencia alimentaria de zinc es especialmente habitual en países de ingresos bajos, bien por el bajo consumo de alimentos ricos en zinc (principalmente los de origen animal) o por su insuficiente absorción como consecuencia de su propensión a unirse a la fibra alimentaria y a los fitatos presentes generalmente en cereales, frutos secos y legumbres31, 32.

Aunque se han comprobado las ventajas de la administración de suplementos de zinc en el tratamiento de la diarrea, todavía existen diversos obstáculos que impiden su uso generalizado. Actualmente no se administran suplementos de zinc en la mayoría de los casos de diarrea porque la mayoría de los profesionales sanitarios de los países en desarrollo no reconocen aún sus beneficios comprobados33. Es necesario determinar la dosis óptima y estudiar si el aporte de suplementos de zinc ejerce los mismos efectos beneficiosos en niños de países de ingresos medianos o altos31. Además, preocupa la posibilidad de que una elevada ingesta de zinc reduzca la absorción de otros micronutrientes como el hierro y el calcio, lo que podría ocasionar efectos negativos no deseados para la salud y el desarrollo de los niños31, 34–36. Se necesitan estudios que permitan determinar a qué subpoblaciones de los entornos con recursos limitados beneficiaría más este tratamiento y facilitar el acceso de estas subpoblaciones a los suplementos de zinc, en particular a las familias con niños expuestos a un mayor riesgo de diarrea pero que quizá no puedan costearse tratamientos que incluyan estos suplementos37. No obstante, continúa siendo difícil diagnosticar la carencia de zinc porque la determinación de su concentración sérica no ofrece siempre la exactitud necesaria para el diagnóstico31, 38.

Actualmente, solo una proporción muy pequeña de los niños con carencia de zinc tienen acceso a los suplementos37. La elaboración de directrices sobre el empleo de suplementos de zinc en el tratamiento de la diarrea podría contribuir a la consecución del cuarto Objetivo de Desarrollo del Milenio de las Naciones Unidas: reducir en dos terceras partes la mortalidad en la infancia para 201539.


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39 Objetivos de Desarrollo del Milenio. Naciones Unidas (http://www.un.org/spanish/millenniumgoals/, consultado en marzo de 2011).

Nota de descargo de responsabilidad

Los únicos responsables de las opiniones expresadas en el presente documento son los autores nombrados.

Declaraciones de intereses

Se solicitó a todos los autores nombrados que declararan sus conflictos de intereses y no se puso de manifiesto la existencia de conflictos.

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