Vacunar a los perros para salvar vidas humanas - Día Mundial de la Rabia 2012

El 28 de septiembre -Día Mundial de la Rabia- expertos en esa enfermedad de la OMS y de todo el mundo han resaltado la importancia de los programas de vacunación canina como la opción más eficaz para reducir el riesgo de rabia, dolencia que mata a alrededor de 50 000 personas cada año.

Septiembre de 2012

Un niño al que jugando en una calle de Mumbai le muerda un perro probablemente no se lo dirá a nadie por temor a que le castiguen por jugar con el animal, y eso puede suponer un grave problema si resulta que el perro tenía rabia. Cuando el niño empiece a manifestar la enfermedad ya será demasiado tarde para salvar su vida. Los síntomas (entre ellos fiebre, hiperactividad, excitación, deglución dificultosa o parálisis) aparecen al cabo de entre 2 y 8 semanas después de la mordedura. La víctima suele morir entre dolores antes de una semana.

El Día Mundial de la Rabia destaca la importancia de los programas de vacunación canina

El 28 de septiembre -Día Mundial de la Rabia- expertos en esa enfermedad de la OMS y de todo el mundo han resaltado la importancia de los programas de vacunación canina como la opción más eficaz para reducir el riesgo de rabia, dolencia que mata a alrededor de 50 000 personas cada año. A nivel mundial, las mordeduras de perro son la causa de casi todos los casos humanos de muerte por rabia, con un número mucho menor de casos anuales atribuibles a otros animales domésticos y salvajes, en particular murciélagos.

Tres niños con sus cachorros en una comunidad del norte de Colombo (Sri lanka)
WSPA/E. Hiby

"Disponemos de todos los instrumentos necesarios para eliminar la rabia, pero se requiere un gran esfuerzo para conseguir poner esa enfermedad bajo los focos a fin de lanzar y mantener programas regionales de eliminación de la rabia a gran escala", dice el Dr. François-Xavier Meslin, del Departamento de Control de las Enfermedades Tropicales Desatendidas de la OMS.

Asia y África: 95% de las muertes humanas

La rabia canina es una amenaza potencial para más de 3000 millones de personas en Asia y África, donde se registra más del 95% de la mortalidad humana. Aunque la enfermedad afecta a más de 150 países, China y la India suman más de un tercio de la carga de morbilidad mundial, con miles de defunciones por rabia cada año.

Recomendaciones de la OMS

La rabia es una amenaza especial para las personas pobres que viven en zonas rurales donde confluyen la ausencia de medidas de control de la enfermedad entre los animales, una escasa conciencia de la necesidad de buscar atención médica tras una mordedura de perro, y un acceso limitado a las vacunas contra la rabia humana.

Ante un caso de mordedura o rasguño por un animal presuntamente rabioso, la OMS recomienda limpiar a fondo la herida de inmediato, administrar varias inyecciones de vacuna antirrábica y, si la exposición ha sido grave, administrar inmunoglobulina contra la rabia.

Relación costo-eficacia de la vacunación contra la rabia

Cada año se vacuna en todo el mundo contra la rabia a más de 20 millones de personas como consecuencia de una mordedura. Alrededor del 40% de ellas son menores de 15 años. El costo del tratamiento completo es de unos US$ 100. Como eso equivale a varios meses de ingresos en muchos hogares de África y Asia, una mordedura sospechosa puede dar lugar a serias dificultades económicas y forzar a las familias a endeudarse para pagar el tratamiento completo.

"La vacunación de los perros es una medida costoeficaz a largo plazo, ya que en las zonas libres de rabia no se requiere profilaxis postexposición en el hombre”, dice el Dr. Meslin. La vacunación canina cuesta solo US$ 0,50 por animal.

En Bali, Indonesia, esta niña muestra orgullosa a su perro, cuyo collar rojo indica que ha sido vacunado.
WSPA/E. Hiby

Kevin Le Roux, del Departamento de Agricultura en la provincia sudafricana de KwaZulu-Natal, gestiona un proyecto financiado por la Fundación Bill & Melinda Gates que ha reducido la prevalencia de rabia entre los perros en más de la mitad en solo 3 años.

"Por primera vez en 20 años, ha habido un periodo de 12 meses en el que no ha habido muertes humanas a causa de esta enfermedad en la provincia", dice. "En KwaZulu-Natal, el número de personas afectadas por la tuberculosis o el VIH supera con mucho el de víctimas de la rabia, pero ésta es una enfermedad terrible: es siempre mortal. Y sin embargo podemos frenarla a un costo relativamente bajo."

Retos del control de la rabia canina

El control de la rabia canina no está exento de dificultades. Uno de los problemas principales estriba en conseguir compromiso político y apoyo de la comunidad, dice el Dr. Gyanendra Gongal, investigador de la Oficina Regional para Asia Sudoriental. "En muchos países asiáticos, los servicios veterinarios desatienden a los perros domésticos porque, a diferencia del ganado, no tienen valor económico", dice. "El control de los animales callejeros suele ser competencia de los gobiernos locales, y puede ser complicado trabajar con tantas autoridades locales".

Los perros proliferan en los entornos urbanos, sobre todo cerca de los mercados, donde encuentran fácilmente alimentos. Y muchos de los perros que vagan libremente por las calles tienen propietario.

La OMS colabora con organizaciones de protección de los animales para estimular la "captura, vacunación, esterilización y liberación" de los perros y alentar a sus propietarios a responsabilizarse debidamente de ellos, como parte de programas integrales de control de la rabia humana y canina.

"Los países vecinos deben colaborar para hacer frente a esta enfermedad", dice el Dr. Gongal. "Perros infectados que están incubando la enfermedad son transportados en motocicleta, barco o automóvil a grandes distancias. De esa manera la enfermedad se propaga a zonas libres de rabia, como ha ocurrido en Indonesia, y cruza las fronteras".

Metas para eliminar la rabia

Los países latinoamericanos han establecido metas con miras a eliminar la rabia humana y canina para 2015. Los países de Asia Sudoriental aspiran a hacer lo mismo para 2020. Ha habido ya avances importantes, sobre todo en Sri Lanka, donde la vacunación masiva de los perros ha reducido las defunciones por rabia de más de 350 en 1973 a 50 en 2010, y en Tailandia, donde la mortalidad por rabia ha caído de 170 casos en 1991 a 7 en 2011.

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