Acción sanitaria en las crisis humanitarias

Inquietud acerca de la crisis nuclear en el Japón - Preguntas frecuentes

29 de abril de 2011


Exposición humana a la radiación ionizante

¿Estamos expuestos en circunstancias normales a las radiaciones ionizantes?

  • La población está expuesta cotidianamente a la radiación natural (también denominada radiación de fondo). La radiación natural procede del espacio (en forma de rayos cósmicos) y del material radiactivo presente de forma natural en el suelo, el agua y el aire. El radón, un gas de origen natural, constituye la fuente principal de radiación natural.
  • La población puede también quedar expuesta a radiación de origen artificial, antropogénico. En la actualidad, las fuentes de radiación ionizante artificial más comunes son los aparatos de rayos X y otros dispositivos médicos.
  • Las dosis de radiación se pueden expresar en unidades llamadas sievert (Sv). En promedio, las personas están expuestas a aproximadamente 3,0 milisievert (mSv)/año, de los cuales el 80% (2,4 mSv) tiene un origen natural (es decir, la radiación de fondo), el 19,6 % (casi 0,6 mSv) es consecuencia del uso de radiaciones en medicina, y el 0,4% restante (aproximadamente 0,01 mSv) procede de otras fuentes artificiales de radiación.
  • El nivel de exposición a la radiación natural varía en diferentes partes del mundo, debido a las distintas características geológicas locales. En algunas zonas, la población puede estar expuesta a niveles 200 veces superiores al promedio mundial.

¿Cómo se exponen las personas a la radiación ionizante?

  • La radiación ionizante puede proceder de fuentes que se encuentren fuera del organismo (irradiación externa) o dentro de él (contaminación interna).
  • La irradiación externa es consecuencia de la exposición a fuentes externas (por ejemplo, rayos X) o por adhesión de material radiactivo a la piel o a la ropa (por ejemplo, polvo, líquido o aerosoles).
  • La contaminación interna puede proceder de la inhalación o ingestión de material radiactivo, o de la contaminación de heridas.

¿Qué tipo de exposición a la radiación podría producirse en caso de accidente en una central nuclear?

  • En el caso de que una central nuclear no funcione adecuadamente, las personas, el terreno y las estructuras de las inmediaciones pueden quedar expuestas a una mezcla de productos radiactivos generados en el interior del reactor, denominados también «productos de la fisión nuclear». Los principales radionúclidos que entrañan un riesgo para la salud son el cesio radiactivo y el yodo radiactivo.
  • La población general puede verse expuesta directamente a los radionúclidos, ya sea porque estén presentes en el aire o porque hayan contaminado los alimentos o el agua.
  • En virtud de su actividad profesional, los miembros de los equipos de rescate y de primera intervención, así como los trabajadores de las centrales, pueden exponerse a materiales radiactivos y dosis de radiación elevadas dentro o en los alrededores de dichos establecimientos.
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