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Medicamentos: antídotos contra mordeduras de serpiente

Nota descriptiva N° 337
Mayo de 2010


Datos y cifras

  • Aunque se desconoce el número exacto de mordeduras de serpiente, se calcula que afectan a unos 5 millones de personas al año, la mitad de las cuales se envenenan.

  • Las mordeduras de serpiente causan al menos 100 000 muertes al año, y aproximadamente el triple de casos de amputación y discapacidad permanente.

  • Las mordeduras de serpientes venenosas pueden producir parálisis, con el consiguiente paro respiratorio, trastornos hemorrágicos potencialmente mortales, insuficiencia renal irreversible o daños tisulares que pueden necesitar amputación y causar otras discapacidades permanentes.

  • Los más afectados son los trabajadores agrícolas y los niños. Los efectos suelen ser más graves en los niños que en los adultos, debido a que tienen menos masa corporal.

Situación mundial

Las mordeduras de serpiente son un problema de salud pública desatendido en muchos países tropicales y subtropicales. Cada año se producen unos 5 millones de mordeduras de serpiente, que causan hasta 2,5 millones de casos de envenenamiento,[1] al menos 100 000 muertes, [2,3] y aproximadamente el triple de amputaciones y otras discapacidades permanentes.[1] La mayoría de los casos se producen en África, Asia y Latinoamérica.[2 ] Se calcula que solo en África hay 1 millón de mordeduras anuales, la mitad de las cuales necesitan tratamiento. Estas lesiones suelen afectar a las mujeres, los niños y los trabajadores rurales de comunidades pobres de los países de ingresos bajos y medianos que disponen de sistemas de salud débiles y escasos recursos médicos.

Las mordeduras de serpientes venenosas pueden constituir emergencias médicas por parálisis grave de los músculos respiratorios, trastornos hemorrágicos potencialmente mortales, insuficiencia renal irreversible o grave destrucción local de los tejidos que requiera amputación o cause otras discapacidades permanentes. Los efectos suelen ser más graves en los niños que en los adultos, debido a que tienen menos masa corporal.

Al contrario de lo que ocurre en otros trastornos graves, existen tratamientos muy eficaces para las mordeduras de serpiente. La mayoría de los casos mortales o con consecuencias graves son totalmente evitables si se amplia la disponibilidad de los antídotos, que son el único tratamiento eficaz para evitar o anular la mayoría de los efectos tóxicos de las mordeduras de serpiente. Los sueros antiponzoñosos figuran en la Lista OMS de Medicamentos Esenciales y deben formar parte del arsenal terapéutico de todo centro de atención primaria en lugares donde haya serpientes venenosas.

Obstáculos a la producción de antídotos

Un obstáculo importante a la fabricación de antídotos es la preparación de los inmunógenos adecuados (venenos de serpiente). En la actualidad son muy pocos los países productores de venenos de serpiente de calidad adecuada para la fabricación de antídotos. Además, los países en los que las mordeduras de serpiente constituyen un problema importante suelen carecer de capacidad de reglamentación para controlar los antídotos y evaluar su calidad e idoneidad.

La crisis actual es el resultado de una combinación de varios factores. La escasez de datos sobre el número y el tipo de mordeduras de serpiente dificulta el cálculo de las necesidades y, combinada con políticas de distribución deficientes, ha contribuido a que los fabricantes hayan detenido la producción de antídotos o aumentado sus precios. Las deficiencias de la reglamentación y la comercialización de antídotos no idóneos ha producido entre los clínicos, los administradores sanitarios y los pacientes una pérdida de confianza en los productos existentes que ha erosionado aún más la demanda.

Debilidad de los sistemas de salud y carencia de datos

En muchos países en los que las mordeduras de serpiente son frecuentes, los sistemas de salud carecen de infraestructuras y recursos para recopilar datos estadísticos fiables sobre el problema. La evaluación de su verdadero impacto se ve complicada aún más por el hecho de que los casos notificados por los dispensarios y los hospitales a los ministerios de salud solo representan a menudo una pequeña parte del problema real, puesto que muchas víctimas nunca llegan siquiera a los centros de atención primaria.

Por ejemplo, en Nepal, donde el 90% de la población vive en zonas rurales, el Ministerio de Salud fue notificado en el año 2000 de 480 mordeduras de serpiente, 22 de ellas mortales; sin embargo, en un estudio comunitario de ese mismo año realizado en una sola región del país (Nepal Oriental) se registraron 4078 mordeduras y 396 muertes. [4]

Dificultades para calcular las necesidades

La escasa cantidad y calidad de los datos sobre las mordeduras de serpiente repercute en la escasa disponibilidad de antídotos. La escasez de datos condiciona una subestimación de las necesidades de antídotos por las autoridades sanitarias nacionales, lo cual reduce la demanda de producción, y la aplicación en los países de estrategias inapropiadas de adquisición y distribución de estos medicamentos.

Baja producción de antídotos

La escasa demanda ha llevado a varios fabricantes a detener la producción de antídotos, y el precio de algunos de ellos ha aumentado de forma espectacular en los últimos 20 años, haciendo que el tratamiento sea inasequible para la mayoría de las personas que lo necesitan. El aumento de los precios ha reducido aún más la demanda, hasta el punto de que el tratamiento ha disminuido significativamente, o incluso desaparecido, en algunas zonas. La introducción en algunos mercados de antídotos no idóneos, no sometidos a las pruebas pertinentes, o incluso falsificados, ha socavado la confianza general en el tratamiento. En África y en algunos países de Asia es inminente la quiebra del suministro de antídotos.

Respuesta de la OMS

La OMS ha tomado medidas para concienciar a las autoridades sanitarias y a los planificadores de políticas acerca de esta cuestión. La OMS insta a los organismos de reglamentación, productores, investigadores, clínicos, autoridades sanitarias nacionales y regionales, organizaciones internacionales y organizaciones comunitarias a que colaboren para mejorar la disponibilidad de datos epidemiológicos fiables sobre las mordeduras de serpiente, el control de los antídotos por los organismos de reglamentación y las políticas de distribución de estos productos.

Se han creado dos instrumentos que ayudarán a orientar el desarrollo de antídotos apropiados:

  • directrices de la OMS sobre la producción, control y reglamentación de los antídotos, y
  • una base de datos en línea para identificar la distribución mundial de las serpientes venenosas de importancia clínica y los correspondientes antídotos.

La información contribuirá a que:

  • los funcionarios de la salud pública determinen qué antídotos son necesarios en sus países y formulen políticas nacionales de salud pública al respecto;
  • los responsables nacionales de la reglamentación de los medicamentos fijen las prioridades en materia de registro de antídotos y evalúen su seguridad, calidad y eficacia, de modo que se vean atendidas las necesidades nacionales de salud pública;
  • los organismos encargados de la adquisición seleccionen los antídotos apropiados para las necesidades terapéuticas nacionales;
  • los productores de antídotos elaboren planes de producción y venta de antídotos apropiados;
  • los clínicos y demás profesionales sanitarios traten las mordeduras de serpiente, y
  • la población conozca y sea capaz de identificar las serpientes venenosas existentes en su zona.

[1] Rabies and envenomings: a neglected public health issue. Report of a consultative meeting, World Health Organization, Geneva, 10 January 2007, p14.

[2] Chippaux JP. Bulletin of the World Health Organization, 1998, 76 (5), 515-524.

[3] Kasturiratne A, Wickremasinghe AR, de Silva N, Gunawardena, NK, Pathmeswaran A, Premaratna R, Savioli L, Lalloo DG, de Silva HJ. The global burden of snake bite: a literature analysis and modelling based on regional estimates of envenoming and deaths, PLoS Medicine, November 2008, Vol. 5, Issue 11, e218.

[4] Sharma SK. Snake bites and dog bites in Nepal: community based studies on snake bites and dog bites, Department of Medicine, B P Koirala Institute of Health Sciences, presentation made at the WHO first Consultative Meeting on Rabies and Envenomings, Geneva, 10 January 2007.

Para más información, puede ponerse en contacto con:

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Tel.: +41 22 791 2222
E-mail: mediainquiries@who.int

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