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Oncocercosis

Nota descriptiva N°374
Febrero de 2013


Datos y cifras

  • La oncocercosis o "ceguera de los ríos” está causada por el parásito Onchocerca volvulus, un gusano.
  • Entre sus síntomas se encuentran prurito intenso, afecciones cutáneas desfigurantes y discapacidad visual, que puede llegar a la ceguera permanente.
  • La infección se transmite a las personas por la picadura de diversas especies de mosca negra infectadas (Simulium spp.).
  • Más del 99% de las personas infectadas vive en el África subsahariana; también existen algunos focos de la enfermedad en América Latina y el Yemen.
  • En África, la estrategia fundamental para eliminar la oncocercosis es el tratamiento con ivermectina dirigido por la comunidad, y en las Américas la estrategia es el tratamiento semestral a gran escala con ivermectina.

La oncocercosis, o "ceguera de los ríos", es una enfermedad parasitaria provocada por el nematodo filárico Onchocerca volvulus. Se transmite por la picadura de moscas negras infectadas (Simulium spp.) que se crían en ríos rápidos y arroyos, sobre todo en aldeas remotas situadas cerca de tierras fértiles donde la población depende de la agricultura.

En el cuerpo humano, los gusanos adultos producen larvas embrionarias (microfilarias) que migran a la piel, los ojos y otros órganos. Cuando una mosca negra hembra pica a una persona infectada, junto con la sangre ingiere las microfilarias, que continúan desarrollándose en la mosca negra para luego transmitirse al siguiente huésped humano durante picaduras posteriores.

Signos y síntomas

La oncocercosis es una enfermedad de la piel y los ojos. Los síntomas están provocados por las microfilarias, que se desplazan por el cuerpo humano en el tejido subcutáneo y dan lugar a respuestas inflamatorias intensas, especialmente cuando mueren. Las personas infectadas pueden presentar síntomas como prurito intenso y diversas lesiones en la piel. En la mayoría de los casos, se crean nódulos bajo la piel. Algunas personas infectadas desarrollan lesiones oculares que pueden producir discapacidad visual y ceguera permanente.

Distribución geográfica

La oncocercosis se produce principalmente en las zonas tropicales. Más del 99% de las personas infectadas viven en 31 países del África subsahariana:

  • Angola
  • Benin
  • Burkina Faso
  • Burundi
  • Camerún
  • Chad
  • Côte d’Ivoire
  • Etiopía
  • Gabón
  • Ghana
  • Guinea
  • Guinea-Bissau
  • Guinea Ecuatorial
  • Kenya
  • Liberia
  • Malawi
  • Malí
  • Mozambique
  • Níger
  • Nigeria
  • República Centroafricana
  • República Democrática del Congo
  • República Unida de Tanzania
  • Rwanda
  • Senegal
  • Sierra Leone
  • Sudán
  • Sudán del Sur
  • Togo
  • Uganda

También se ha introducido en el Yemen.

Asimismo, existen 13 focos de oncocercosis dispersos en seis países de América Latina:

  • Brazil
  • Colombia
  • Ecuador
  • Guatemala
  • México
  • Venezuela (República Bolivariana de).

Tras el éxito del tratamiento a gran escala de las poblaciones de las zonas afectadas con ivermectina, y con el apoyo de asociados internacionales, a finales de 2011 se había interrumpido la transmisión de la enfermedad en 10 focos. Las labores de eliminación se centran ahora en el pueblo yanomami que habita en el Brasil y Venezuela.

Programas de prevención, control y eliminación

No existe ninguna vacuna o medicamento para prevenir la infección por O. volvulus.

Entre 1974 y 2002, se logró controlar la oncocercosis en África Occidental a través del Programa de Lucha contra la Oncocercosis (OCP), principalmente mediante la fumigación de insecticidas contra las larvas de la mosca negra (lucha antivectorial) desde helicópteros y aviones. Esto se complementó con la distribución a gran escala de ivermectina a partir de 1989.

El OCP evitó la infección de 40 millones de personas, previno la ceguera en 600 000, y logró que 18 millones de niños nacieran libres de la amenaza de la enfermedad y la ceguera. Además, se recuperaron 25 millones de hectáreas de tierras de cultivo abandonadas para el asentamiento y la producción agrícola, con capacidad para alimentar a 17 millones de personas anualmente.

En 1995, se puso en marcha el Programa Africano de Lucha contra la Oncocercosis (APOC) con el objetivo de controlar la oncocercosis en los países de África en los que la enfermedad seguía siendo endémica. Su principal estrategia ha sido el tratamiento autónomo con ivermectina dirigido por la comunidad, y, en su caso, la lucha antivectorial con métodos ambientalmente inocuos. En 2010, se distribuyeron casi 76 millones de tratamientos con ivermectina en 16 países del APOC donde se estaba aplicando la estrategia de tratamiento con ivermectina dirigido por la comunidad. En los próximos años deberá tratarse al menos a otros 15 millones de personas, dado que el programa ha pasado ya de la fase de control a la de eliminación.

El Programa para la Eliminación de la Oncocercosis en las Américas (OEPA) se puso en marcha en 1992 con el objetivo de eliminar, para 2012, la morbilidad ocular y la transmisión en todas las Américas mediante el tratamiento semestral a gran escala con ivermectina. En 2006, se logró una cobertura de más del 85% en los 13 focos de la región, y a finales de 2011 la transmisión se había interrumpido en 10 de los 13 focos.

Tratamiento

La OMS recomienda el tratamiento de la oncocercosis con ivermectina al menos una vez al año durante unos 10 a 15 años. Cuando O. volvulus coexiste con Loa loa, otro nematodo filárico endémico en el Camerún, el Congo, Nigeria, la República Centroafricana, la República Democrática del Congo y Sudán del Sur, es aconsejable seguir las recomendaciones del Comité de Expertos de Mectizan® (MEC)/APOC para el manejo de eventos adversos graves que puedan ocurrir.

Respuesta de la OMS

La OMS es el organismo de ejecución del APOC. La Oficina Regional de la OMS para África supervisa la gestión del Programa, en tanto que la sede de la OMS proporciona apoyo administrativo, técnico y de investigación operativa. A través de la alianza OEPA, la OMS colabora con los países endémicos y asociados internacionales.

La OMS está facilitando actualmente la puesta en marcha de un programa de eliminación en el Yemen, en colaboración con el Ministerio de Salud, el Banco Mundial y otros asociados internacionales.

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