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L’Afrique de l’Ouest se mobilise pour lancer l’assaut final contre la poliomyélite

L’épidémie au Nigéria menaçant le succès de l’élimination en Afrique, 63 millions d’enfants seront vaccinés dans dix pays

Communiqué de presse conjoint OMS/UNICEF/Rotary International/CDC

Photo: Congo

Un mois après la réunion d’urgence des ministres de la santé qui se sont engagés à mettre un terme à la transmission de la poliomyélite en 2004, les pays d’Afrique réagissent par une campagne de vaccination antipoliomyélitique massive et synchronisée qui a pour but de vacciner 63 millions d’enfants au cours des prochains jours.

A partir du 23 février, dix pays organiseront simultanément des campagnes de vaccination antipoliomyélitique destinées à atteindre 63 millions d’enfants : le Bénin, le Burkina Faso, le Cameroun (20 février), la Côte d’Ivoire, le Ghana, le Niger, le Nigéria, la République centrafricaine, le Tchad (en mars) et le Togo. Ensemble, dirigeants politiques et chefs religieux et traditionnels lanceront les activités et des dizaines de milliers d’agents de vaccination feront du porte-à-porte pendant 3 jours pour administrer le vaccin directement à tous les enfants.

Ces derniers mois, la poliomyélite s’est encore propagée en Afrique de l’Ouest et du Centre, paralysant des enfants dans sept pays qui étaient exempts de poliomyélite – cette semaine encore en République centrafricaine – et en menaçant des millions d’autres. Mais les partenaires de l’initiative mondiale pour l’éradication de la poliomyélite estiment que si les campagnes organisées au cours des prochains mois permettent d’atteindre tous les enfants, on pourrait donner le coup d’arrêt à la poliomyélite en Afrique en 2004.

« Après huit ans d’une collaboration et d’investissements considérables, l’Afrique est à la veille d’un triomphe bien mérité de la santé publique », a déclaré le Dr Ebrahim Samba, Directeur régional de l’OMS pour la Région africaine. « Mais la maladie menace maintenant de faire son retour et l’ensemble du continent est menacé si ces campagnes ne permettent pas d’arrêter net la propagation du virus. L’Afrique a prouvé qu’elle pouvait faire barrage à la poliomyélite – il faut en finir une fois pour toutes.»

Les progrès réalisés dans l’éradication de la poliomyélite représentent l’une des plus grandes réussites de la santé publique en Afrique. La campagne « Bouter la polio hors d’Afrique » lancée en 1996 par Nelson Mandela et d’autres dirigeants africains, et poursuivie dorénavant par le Professeur Alpha Omar Konaré, président de la Commission de l’Union africaine, a permis de ramener le nombre de cas de 205 enfants paralysés chaque jour à 388 en une seule année en 2003. La vaccination antipoliomyélitique a permis d’instaurer des « journées de tranquillité » dans des pays déchirés par des conflits, la guerre civile faisant place au cessez-le-feu et les combattants à des gardes du corps chargés de permettre aux agents de vaccination d’atteindre chaque enfant en toute sécurité.

« Les problèmes de l’Afrique n’ont d’égal que son potentiel » a déclaré Rima Salah, Directeur régional de l’UNICEF pour l’Afrique de l’Ouest et du Centre. « Avant cette nouvelle vague de cas, l’Afrique avait accompli les progrès les plus rapides jamais obtenus sur un continent pour garantir à ses enfants un avenir sans poliomyélite », a-t-elle déclaré. « Permettre au virus de faire sa réapparition maintenant serait une véritable tragédie. Les responsables nationaux et communautaires doivent s’engager afin de stopper la propagation de la maladie et de vaincre la poliomyélite sur tout le continent. »

La suspension des campagnes de vaccination dans les Etats clés du nord au Nigéria, et en particulier Kano, demeure le principal problème à résoudre mais aussi la principale possibilité d’action pour mettre un terme rapidement à la propagation de la poliomyélite en Afrique. Jusqu’à mi-2003, le Nigéria menait avec autant de succès la lutte contre la poliomyélite que les autres pays d’Afrique, la maladie ne sévissant encore à l’état endémique que dans quelques Etats du nord, et Lagos, la ville la plus peuplée d’Afrique, en étant exempte depuis plus de deux ans. La suspension des campagnes de vaccination à Kano et la flambée de poliomyélite qui a suivi dans cette région sont dues à des rumeurs infondées concernant l’innocuité du vaccin antipoliomyélitique, que dément totalement l’important soutien dont a bénéficié la campagne d’éradication de la part des communautés scientifiques et religieuses et des institutions unilatérales partout dans le monde. En octobre 2003, l’Organisation de la Conférence islamique (OIC) a décidé à l’unanimité d’éradiquer la poliomyélite d’ici fin 2004. Suite à cet engagement, les Emirats arabes unis ont annoncé une future contribution de plusieurs millions de dollars des pays islamiques du Golfe.

La contribution des Emirats arabes unis vient à point nommé pour la campagne car la propagation du virus en Afrique de l’Ouest continue de drainer les ressources de l’initiative mondiale pour l’éradication de la poliomyélite, déjà très limitées. Il manque en effet US $130 millions, montant dont le partenariat a besoin d’urgence pour ses activités jusqu’à fin 2005, et qui augmente à mesure que davantage de pays sont atteints.

L’éradication mondiale étant en vue et l’Afrique de l’Ouest et du Centre entamant maintenant une campagne de vaccination décisive, Jonathan Majiyagbe, Président de Rotary International, a lancé un appel direct aux communautés pour qu’elles fassent vacciner leurs enfants.

« Le Secrétaire général de l’Organisation des Nations Unies a qualifié l’éradication de la poliomyélite « d’exemple éclatant de ce que nous pouvons réaliser lorsque nous unissons nos forces contre un ennemi commun» a déclaré M.Majiyagbe. « La poliomyélite est notre ennemi commun mais dans certaines communautés africaines, la peur et la désinformation au sujet du vaccin antipoliomyélitique sont devenues aussi mortelles que la maladie. Le vaccin est un moyen de protection sûr et vital pour l’enfant. Nous ne devons par permettre que des rumeurs infondées viennent compromettre la santé de nos enfants. »

L’initiative mondiale pour l’éradication de la poliomyélite est placée sous l’égide de l’OMS, de Rotary International, des Centers for Disease Control and Prevention des Etats-Unis d’Amérique et de l’UNICEF. Le poliovirus ne circule plus désormais que dans six pays, contre plus de 125 lorsque l’initiative a été lancée en 1988. Les six pays où le poliovirus sauvage autochtone continue de circuler sont : le Nigéria, l’Inde, le Pakistan, le Niger, l’Afghanistan et l’Egypte.

La coalition pour l’éradication de la poliomyélite regroupe des gouvernements des pays touchés par la polio ; des fondations privées (Fondation des Nations Unies, Fondation Bill & Melinda Gates, par exemple) ; des banques de développement (Banque mondiale, par exemple) ; des gouvernements donateurs (Allemagne, Australie, Autriche, Belgique, Canada, Danemark, Etats-Unis d’Amérique, Fédération de Russie, Finlande, France, Irlande, Italie, Japon, Luxembourg, Nouvelle-Zélande, Norvège, Pays-Bas, Royaume-Uni de Grande-Bretagne et d’Irlande du Nord ) ; la Commission européenne ; des organisations non gouvernementales et humanitaires (Fédération internationale des Sociétés de la Croix-Rouge et du Croissant Rouge, par exemple) et des entreprises partenaires (Aventis Pasteur, De Beers, par exemple). Les bénévoles de pays en développement jouent également un rôle important : 20 millions d’entre eux ont participé aux campagnes de vaccination de masse.

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