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Mientras la poliomielitis castiga Darfur, los expertos advierten sobre la epidemia más grande de los últimos años

Los epidemiólogos, alarmados por la propagación persistente del virus, advierten que miles de niños podrían quedar paralíticos en África occidental y central

Inmunización contra la poliomielitis en el Sudán
Inmunización contra la poliomielitis en el Sudán

Los epidemiólogos de la Iniciativa de Erradicación Mundial de la Poliomielitis anunciaron hoy que la epidemia de poliomielitis en África occidental y central está a punto de convertirse en la más grande de los últimos años. Hoy se confirmó que el 20 de mayo un niño había quedado paralítico por causa de la poliomielitis en la región de Darfur, en el Sudán, país donde la enfermedad no aparecía desde hacía más de tres años. El virus tiene una vinculación genética muy estrecha con el poliovirus endémico del norte de Nigeria, que en los últimos meses se ha propagado a través del Chad.

Los datos epidemiológicos indican que la transmisión de poliovirus salvaje en la región sigue acelerándose a un ritmo alarmante. Además de la reinfección ocurrida en el Sudán, en lo que va de 2004 en África occidental y central el número de niños que han quedado paralíticos por causa de la poliomielitis es cinco veces mayor que el registrado en el mismo periodo en 2003. En Nigeria, después de la suspensión de las campañas de inmunización antipoliomielítica en el norte a finales del año pasado, han quedado paralíticos 197 niños.

«No cabe duda de que el virus se está difundiendo a un ritmo alarmante», sostuvo el Dr. David Heymann, experto en enfermedades transmisibles, Representante de la Organización Mundial de la Salud para la Erradicación de la Poliomielitis. «El hecho de que el Sudán se esté reinfectando ahora es una prueba concreta de que es necesario apoyar una inmunización masiva en toda África occidental y central.» Heymann recalcó que la reinfección ocurrida en el Sudán es el último retroceso fuerte que sufre África después de los progresos que había logrado hacia la erradicación. «A comienzos de 2003, la poliomielitis era endémica en sólo dos países del África subsahariana. Hoy, sin embargo, África sobrelleva casi el 90% de la carga mundial de la poliomielitis, y ahora hay niños paralíticos en diez países del continente anteriormente libres de esta enfermedad.»

Los epidemiólogos temen que una epidemia grave este otoño (durante la temporada alta de la poliomielitis) dejaría a miles de niños africanos paralíticos para toda la vida. Los niños son particularmente vulnerables en los países de África occidental y central, que rodean Nigeria, porque menos de la mitad de los niños de la región se vacunan sistemáticamente contra una serie de enfermedades, entre ellas la poliomielitis. Frente a esta amenaza, recomendaron planes para realizar en octubre y noviembre campañas masivas y sincronizadas de inmunización en 22 países africanos con objeto de alcanzar a 74 millones de niños. Esas campañas podrían prevenir una tragedia de salud pública.

Reconociendo que el estado nigeriano de Kano, al norte, sigue siendo el epicentro del brote, las autoridades federales y estatales han trabajado para resolver la controversia local sobre la inocuidad de la vacuna antipoliomielítica, que había dado lugar a la suspensión de las campañas en esa área. En mayo de 2004, las autoridades de Kano anunciaron públicamente a los medios de difusión del mundo que en breve se reiniciarían las actividades de inmunización antipoliomielítica en el estado.

«Estas campañas podrían evitar una tragedia de salud pública», afirmó Carol Bellamy, Directora Ejecutiva del UNICEF. «Pero, para que sean eficaces, deben tener un decidido apoyo popular. La primera prioridad debe ser aumentar la participación comunitaria en las actividades antipoliomielíticas en toda la región. Muchas familias todavía tienen que recuperar la confianza después de los rumores procedentes del norte de Nigeria sobre la inocuidad de la vacuna antipoliomielítica.»

«Tantos africanos en tantos rincones de este continente han arriesgado sus vidas, y algunos de ellos, trágicamente, la han perdido para conseguir que la poliomielitis esté a punto de ser erradicada», sostuvo Jonathan Majiyagbe, nigeriano, Presidente de la Asociación Rotaria Internacional. «Toda África debe colaborar ahora a fin de que cada niño sea inmunizado y quede protegido para siempre de esta enfermedad devastadora.»

Después de una inversión mundial de US$ 3000 millones destinados desde 1988 a los esfuerzos de erradicación, incluidos más de US$ 600 millones prometidos por la Asociación Rotaria Internacional, para responder a esta epidemia inminente se requerirán otros US$ 100 millones, de los cuales US$ 25 millones se necesitan con urgencia en agosto para la primera campaña.

Notas a los editores:

La Iniciativa de Erradicación Mundial de la Poliomielitis está liderada por la Organización Mundial de la Salud, la Asociación Rotaria Internacional, los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de los EE.UU. y el UNICEF. El poliovirus es ahora endémico en sólo seis países, en comparación con más de 125 cuando se lanzó la Iniciativa de Erradicación Mundial de la Poliomielitis, en 1988. Los seis países restantes donde la poliomielitis es endémica son: Nigeria, India, Pakistán, Níger, Afganistán y Egipto.

La coalición para erradicar la poliomielitis está integrada por los gobiernos de los países afectados por esta enfermedad; fundaciones del sector privado (por ejemplo, la Fundación pro Naciones Unidas, la Fundación Bill y Melinda Gates); bancos de desarrollo (por ejemplo, el Banco Mundial); gobiernos donantes (por ejemplo, Alemania, Australia, Austria, Bélgica, el Canadá, Dinamarca, los Estados Unidos de América, la Federación de Rusia, Finlandia, Francia, Irlanda, Italia, el Japón, Luxemburgo, Noruega, Nueva Zelandia, los Países Bajos, Portugal y el Reino Unido); la Comisión Europea; organizaciones humanitarias y no gubernamentales (por ejemplo, la Federación Internacional de Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja) y socios institucionales (por ejemplo, Aventis Pasteur, De Beers, Wyeth). Los voluntarios de países en desarrollo también desempeñan una función clave; 20 millones han participado en las campañas de inmunización masiva.

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