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Lanzamiento de una campaña contra la poliomielitis de costa a costa para combatir la epidemia en África

Veintidós países han iniciado una campaña de inmunización sincronizada dirigida a 100 millones de niños mientras el virus se propaga a Etiopía

Comunicado de prensa conjunto OMS/UNICEF/ Rotaria Internacional/los Centros de Control y de Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos

La campaña de inmunización masiva contra la poliomielitis que empieza hoy en toda África ha cobrado mayor urgencia ante la noticia de que un niño ha contraído la enfermedad en Etiopía, el primer caso en cuatro años.

Esta campaña transcontinental, que está dirigida a cien millones de niños de 22 países, es la primera de una serie de operaciones programadas para 2005 a fin de desterrar de África la poliomielitis, que el año pasado reapareció ferozmente poniendo en peligro las actividades internacionales de erradicación. Nos encontramos en la estación de baja transmisión de la enfermedad, de modo que los próximos meses serán decisivos para frenar el virus.

Entre los países que se han adherido a las campañas de este ciclo figuran la República Democrática del Congo, Etiopía y Eritrea, en los extremos meridional y oriental de la zona afectada por la epidemia. En el extremo occidental, Côte d’Ivoire se vuelve a sumar a este esfuerzo por primera vez desde que, el pasado noviembre, los disturbios sociales ocasionaran la interrupción de las actividades, dando lugar a meses de preocupación tras la reaparición de la enfermedad en el país durante la primera fase de esta epidemia regional.

«Si se llega a los niños que han quedado aislados de las actividades de erradicación debido a la inseguridad y al peligro de violencia, los dirigentes africanos tendrán una oportunidad real de poner freno al avance de la poliomielitis» afirma el Dr. Ezio Murzi, Director Regional del UNICEF para África central y occidental.

Tras la firma del acuerdo de paz de Nairobi, al otro extremo del continente, los funcionarios de salud sudaneses están colaborando en las labores de inmunización de la población infantil en el sur y el norte del país. Al lado mismo, Etiopía está centrando sus actividades en las fronteras septentrional y occidental, donde surgió el nuevo caso. El Sudán convocó este mismo mes a nueve países vecinos para discutir las medidas de coordinación transfronteriza de la inmunización.

Al parecer dos casos recientes de poliomielitis declarados en Arabia Saudita están relacionados con virus procedentes de Nigeria que penetraron en el país a través del Sudán, lo que demuestra la facilidad con que se desplaza el virus. Nigeria representa más del 60% de todos los casos de poliomielitis del mundo.

«Para erradicar la enfermedad en África no sólo es necesario llegar a la totalidad de la población infantil en las zonas donde la enfermedad ha vuelto aparecer, sino, lo que es más importante, inmunizar a todos los niños en los países donde la transmisión nunca ha cesado: Nigeria y el Níger», señala el Dr. Luis Sambo, Director Regional de la OMS para África. «Es alentador ver que estos dos países están firmemente comprometidos con la campaña para la erradicación de la poliomielitis.»

Los funcionarios de salud dicen que los progresos realizados desde que se pusieron en marcha las primeras intervenciones para combatir el brote declarado en África - campañas coordinadas de inmunización masiva en octubre y noviembre de 2004 - han sido positivos, pero frágiles. El éxito en la segunda fase de este programa intensivo de erradicación, junto con un mejor acceso a la inmunización sistemática, serán decisivos para detener la epidemia. Para financiar los distintos ciclos de inmunización a lo largo de 2005 serán necesarios unos US$ 75 millones antes del mes de julio, mientras que en 2006 se necesitarán alrededor de US$ 200 millones.

Los líderes africanos han reforzado su compromiso ante la epidemia, como se puso de manifiesto en las declaraciones recientemente realizadas en la cumbre de la Unión Africana por sus altos dirigentes. «La erradicación de la poliomielitis cuenta con la inquebrantable adhesión de todos los africanos, desde sus líderes, hasta los padres y los propios niños», afirma Marie-Irene Richmond-Ahoua, Presidenta del Comité Nacional de PolioPlus de Rotaria en Côte d’Ivoire. Desde 1985, los miembros de Rotaria han contribuido con innumerables horas de trabajo voluntario y con más de US$500 millones a las actividades de erradicación de la poliomielitis.

En muchos lugares, los vacunadores administrarán gotas de vitamina A junto con la vacuna contra la poliomielitis: se trata de una estrategia que potencia el sistema inmunitario y que ha contribuido a salvar aproximadamente 1,2 millones de vidas a lo largo de 12 años. Hay otras campañas de vacunación masiva contra la poliomielitis programadas en África para abril y mayo, así como para finales de año.

Notas para los redactores

La Iniciativa de Erradicación Mundial de la Poliomielitis está dirigida por la OMS, la Asociación Rotaria Internacional, los Centros de Control y de Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos y el UNICEF.

Actualmente, de los más de 125 países que había cuando se puso en marcha la Iniciativa de Erradicación Mundial de la Poliomielitis en 1988, hay seis países donde el poliovirus es endémico: Nigeria, la India, el Pakistán, el Níger, el Afganistán y Egipto. La poliomielitis se transmite por contacto fecal-oral y puede prevenirse mediante una vacuna oral.

La coalición para la erradicación de la poliomielitis está integrada por los gobiernos de los países afectados por la enfermedad, fundaciones privadas (como la Fundación de las Naciones Unidas y la Fundación Bill y Melinda Gates), bancos de desarrollo (como el Banco Mundial), gobiernos donantes (como Alemania, Australia, Austria, Bélgica, Canadá, Dinamarca, Emiratos Árabes Unidos, España, Estados Unidos de América, Federación de Rusia, Finlandia, Francia, Irlanda, Italia, Japón, Luxemburgo, Noruega, Nueva Zelandia, Países Bajos, Portugal, Qatar, Reino Unido y Suecia), la Comisión Europea, organizaciones humanitarias y no gubernamentales (como la Federación Internacional de Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja) y empresas asociadas (como Sanofi Pasteur, De Beers o Wyeth). Los voluntarios de los países en desarrollo también desempeñan una labor fundamental: 20 millones de ellos han participado en campañas de inmunización a gran escala.

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Para más información puede ponerse en contacto con:

Mr Oliver Rosenbauer
OMS/Ginebra
Teléfono: +41 22 791 3832
e-mail: rosenbauero@who.int

Ms Vivian Fiore
Asociación Rotaria Internacional
Teléfono: +1 847 866 3234
e-mail: fiorev@rotaryintl.org

Steven Stewart
CDC
Atlanta
Teléfono: +1 404 639 8327
e-mail: znc4@cdc.gov

Claire Hajaj
UNICEF
Nueva York
Teléfono: +1 646 331 4547
e-mail: chajaj@unicef.org