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El saneamiento deficiente pone en peligro la salud pública

Seis de cada diez africanos siguen sin disponer de letrinas adecuadas

Comunicado de prensa conjunto OMS/UNICEF

Según el Programa Conjunto OMS/UNICEF de Monitoreo del Agua y del Saneamiento, el 62% de los africanos siguen sin tener acceso a instalaciones sanitarias adecuadas que impidan el contacto del ser humano con sus excretas. Este año se publicará un informe mundial del que hoy, con motivo del Día Mundial del Agua 2008, se han hecho públicos algunos datos preliminares sobre la situación en África. La celebración del Día Mundial del Agua, que este año girará en torno a la importancia del saneamiento, busca llamar la atención para la situación apremiante de unos 2600 millones de personas que carecen de letrinas en su casa, con los consiguientes riesgos para su salud.

«El saneamiento es una de las piedras angulares de la salud pública», ha dicho la Dra. Margaret Chan, Directora General de la OMS. «La mejora del saneamiento supone una enorme contribución a la salud y el bienestar humanos, especialmente para las mujeres y las niñas. Sabemos que intervenciones simples y factibles pueden reducir en un tercio el riesgo de contraer enfermedades diarreicas.»

La OMS y el UNICEF calculan que 1200 millones de personas se beneficiaron de mejoras del saneamiento entre 1990 y 2004, pero todavía hay aproximadamente 2600 millones (entre ellos 980 millones de niños) que no tienen letrinas en su casa. Si la tendencia actual se mantiene, en 2015 seguirá habiendo 2400 millones de personas sin saneamiento básico, y los niños seguirán pagando un precio que se cobra en vidas, absentismo escolar, malnutrición y pobreza.

«Aproximadamente un 40% de la población mundial carece de acceso a letrinas, y de la dignidad y seguridad que ofrecen», ha dicho Ann M. Veneman, Directora Ejecutiva del UNICEF. «La carencia de saneamiento adecuado tiene graves repercusiones en la salud y el desarrollo social, especialmente para los niños. La inversión en mejoras del saneamiento acelerará los avances hacia la consecución de los Objetivos de Desarrollo del Milenio y salvará vidas.»

La disponibilidad de letrinas adecuadas y el lavado de las manos, preferiblemente con jabón, evitan la transmisión de bacterias, virus y parásitos presentes en las excretas humanas, que de lo contrario pueden contaminar los recursos hídricos, el suelo y los alimentos. Esta contaminación es una importante causa de enfermedades diarreicas (segunda causa de muerte en los niños de los países en desarrollo), entre ellas el cólera, y también produce otras enfermedades importantes, como la esquistosomiasis o el tracoma.

La mejora del acceso al saneamiento es fundamental para reducir el impacto de estas enfermedades y ayuda a crear entornos físicos que mejoran la seguridad, la dignidad y la autoestima. Los problemas de seguridad son especialmente importantes para las mujeres y los niños, que corren el riesgo de sufrir acosos y abusos sexuales mientras defecan por la noche o en lugares apartados.

Por otra parte, la mejora de las instalaciones sanitarias y el fomento de la higiene en las escuelas benefician tanto el aprendizaje como la salud de los niños. Las escuelas que disponen de letrinas privadas y separadas para niños y niñas, así como de instalaciones para lavarse las manos con jabón, están mejor equipadas para atraer y retener a los estudiantes, y en particular a las niñas. Cuando no existen esas instalaciones, las niñas suelen dejar la escuela al llegar a la pubertad.

En los centros de salud, la eliminación segura de las excretas de los pacientes, del personal y de las visitas es una medida esencial de salud ambiental que puede contribuir a reducir la transmisión de infecciones relacionadas con la atención sanitaria, que afectan a un 5 a 30% de los pacientes.

«La atención al saneamiento es fundamental para el ser humano», ha dicho Pasquale Steduto, presidente del Grupo del Agua de las Naciones Unidas. «Los avances hacia la meta de los ODM relativa al saneamiento están muy retrasados con respecto a lo previsto. La movilización de acciones concretas para alcanzar dicha meta es responsabilidad de la totalidad del sistema de las Naciones Unidas. Es necesario un aumento inmediato de las inversiones.» El Grupo del Agua es el mecanismo coordinador de los organismos, programas y fondos de las Naciones Unidas que tienen una participación importante en la solución de los problemas mundiales relacionados con el agua y el saneamiento.

El Día Mundial del Agua es una oportunidad para dar a conocer el Año Internacional del Saneamiento 2008, creado por la Asamblea General de las Naciones Unidas en diciembre de 2006 con el fin de llamar la atención para los problemas de higiene y saneamiento.

El objetivo del Año Internacional del Saneamiento 2008 es aumentar la importancia concedida a los problemas de saneamiento en la agenda internacional y acelerar los avances hacia la consecución de la meta de los Objetivos de Desarrollo del Milenio consistente en reducir a la mitad, para el año 2015, el porcentaje de personas que carezcan de acceso a servicios de saneamiento. Dentro del sistema de las Naciones Unidas, el encargado de coordinar el Año Internacional del Saneamiento es el Departamento de Asuntos Económicos y Sociales de las Naciones Unidas, en colaboración con el Grupo Especial sobre el Saneamiento del Grupo del Agua.

Saneamiento no es una palabrota. El saneamiento es importante.

Para más información puede ponerse en contacto con:

OMS:
Ms Fadela Chaib
WHO Communications Officer/spokesperson
Tel.: +41 22 791 3228
Mobile: +41 79475 5556
Email: ChaibF@who.int

Ms Sari Setiogi
Media Relations Office
Health Security and Environment
Tel.: +41 22 791 3576
Email: SetiogiS@who.int

Ms Nada Osseiran
Advocacy & Communications Officer
Public Health and Environment
Tel.: +41 22 791 4475
Email: OsseiranN@who.int

UNICEF:
Veronique Taveau
UNICEF Geneva Regional Office
Tel.: +41 22 909 5716
Mobile: +41 79 216 9401
Fax: +41 22 909 5907
Email: vtaveau@unicef.org

Veronique Cordier
UNICEF Media – International Year of Sanitation
Tel.: +1 212 326 7516
Email: vcordier@unicef.org

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