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Los Ministros de Salud de África introducen una nueva vacuna para prevenir epidemias mortales de meningitis

Comunicado de prensa

4 de septiembre de 2008 | Yaundé -- Los Ministros de Salud de los países del cinturón africano de la meningitis se han comprometido hoy a introducir una vacuna experimental muy prometedora contra la meningitis con la que se pretenden evitar las epidemias periódicas de esta enfermedad mortal que se registran en esos países.

Reunidos en Yaundé del 1 al 6 de septiembre con motivo del 58º Comité Regional de la Organización Mundial de la Salud para África, los ministros adoptaron la Declaración de Yaundé, en la que se comprometen a varias acciones. En particular, acordaron preparar planes integrales de control de la meningitis en los que se incluye la introducción de la nueva vacuna una vez que esté disponible, aplicar estrategias de control de la meningitis, emprender acciones conjuntas frente a esta amenaza, mejorar el intercambio de información para responder a las epidemias, y contribuir económicamente a las actividades de control de las epidemias.

«Hay varios cientos de millones de personas en riesgo de sufrir meningitis en 25 países africanos. Muchas generaciones han sufrido esta amenaza», ha dicho el Profesor Avocksouma Djona, Ministro de Salud Pública del Chad. «En nombre de todos los países africanos afectados, nos comprometemos a poner fin a los devastadores brotes de esta enfermedad. Nos aseguraremos de que la nueva y eficaz vacuna esté a disposición de toda la población del cinturón de la meningitis.»

«La nueva vacuna es el resultado de grandes esfuerzos para controlar esta epidemia a un precio asequible para África. Con esa vacuna, los países pueden avanzar de la respuesta reactiva a las emergencias hacia la eliminación de la amenaza epidémica», ha dicho la Dra. Margaret Chan, Directora General de la OMS, quien añadió que la OMS proporcionará apoyo técnico a la introducción de la vacuna.

La vacuna experimental tiene varias ventajas. Con un precio de tan sólo US$ 0,40 por dosis, produce una mayor respuesta inmunitaria que la vacuna actual, tanto en los adultos como en los niños. Además, confiere una protección a largo plazo e induce inmunidad en algunas personas no vacunadas que viven cerca de quienes están inmunizados, produciendo así una protección comunitaria más amplia.

La estrategia de prevención y control de la meningitis que aplicarán los países afectados implica la introducción de la nueva vacuna conjugada contra los meningococos de tipo A para inmunizar entre 2009-10 y 2015 a una población de aproximadamente 250 millones de personas de 1 a 29 años y 23 millones de lactantes residentes en 25 países africanos. Asimismo requiere que se asegure la disponibilidad de cantidades adecuadas de las actuales vacunas antimeningocócicas polisacarídeas para responder a las epidemias. Esto último es importante por dos motivos: primero, para garantizar una transición sin contratiempos de las actuales estrategias de respuesta a las epidemias hacia un enfoque preventivo y, segundo, responder a la amenaza que suponen los brotes de meningitis por meningococos no pertenecientes al grupo A (grupos C o W135).

La estrategia de prevención y control de la meningitis fue examinada y aprobada por el Grupo de Expertos en Asesoramiento Estratégico sobre inmunización en abril de 2008, y por la Junta de la Alianza GAVI en junio de 2008.

«La nueva vacuna contra la meningitis es dinero bien gastado. Nuestra inversión inicial de US$ 55 millones para crear una reserva de vacunas antimeningíticas será de gran ayuda para evitar nuevos brotes de la enfermedad», ha dicho el Dr. Julian Lob-Leyvt, Secretario Ejecutivo de la Alianza GAVI, una alianza publicoprivada de las principales partes interesadas en la inmunización, tales como la OMS, el UNICEF, el Banco Mundial, los países en desarrollo, los gobiernos donantes, los productores de vacunas, los organismos técnicos y de investigación, la sociedad civil y la Fundación Bill y Melinda Gates.

El nuevo producto, una vacuna conjugada contra los meningococos del grupo A ("MenAfriVac"), se desarrolló a través del Proyecto de Vacunas contra la Meningitis, una alianza para el desarrollo de productos entre la OMS y la organización no gubernamental Programa de Tecnología Sanitaria Apropiada (PATH). El proyecto se inició en 2001 con financiación básica de la Fundación Bill y Melinda Gates.

«Un sólo caso de meningitis puede meter a una familia en una espiral de pobreza de la que nunca consiga recuperarse. Al comprometerse a introducir la vacuna MenAfriVac en los países del cinturón de la meningitis, los gobiernos africanos desempeñarán un papel fundamental en la eliminación de epidemias que han asolado el continente durante más de un siglo y contribuirán a reducir la pobreza», ha dicho el Dr. F. Marc LaForce, Director del Proyecto de Vacunas contra la Meningitis.

«Los brotes de meningitis han asolado a la población de los países más pobres de África durante muchos años. Los niños corren un riesgo especialmente elevado. Con esta nueva vacuna que promete tener una eficacia más duradera, hay una buena probabilidad de que finalmente podamos controlar esta enfermedad potencialmente mortal y proteger a todos los niños y a sus padres», ha dicho Esther Guluma, Directora de la Oficina Regional del UNICEF para África Central y Occidental.

«Estamos ante un importante avance en la prevención y control de la meningitis cerebroespinal en los países del Sahel que reducirá el riesgo de epidemias que en la actualidad matan a miles de personas en el cinturón de la meningitis», ha dicho el Dr. Luis Gomes Sambo, Director de la Oficina Regional de la OMS para África.

Se espera que la nueva vacuna se introduzca inicialmente en Burkina Faso en 2009-10, y que después, entre 2010 y 2015, se introduzca gradualmente en los otros 24 países con el apoyo de la Alianza GAVI, que también proporcionará financiación para garantizar reservas de la vacuna actual suficientes para responder a las epidemias durante la introducción de la vacuna MenAfriVac.

Antecedentes

La vacuna conjugada experimental contra los meningococos del grupo A protege de las infecciones por Neisseria meningitidis (meningococos) del grupo A, que son los principales responsables de brotes mortíferos en los 25 países del cinturón de la meningitis. En esa zona, que atraviesa el continente de este a oeste, desde Senegal hasta Etiopía, viven 430 millones de personas que corren el riesgo de contraer esta enfermedad bacteriana. Incluso con tratamiento antibiótico, al menos un 10% de los pacientes mueren, y hasta un 20% padecen secuelas permanentes.

En la India se ha llevado a cabo con éxito un estudio clínico de fase I en adultos de 18 a 35 años. En Gambia y Malí se han completado estudios clínicos de fase II con la vacuna experimental que han revelado que las concentraciones de anticuerpos alcanzadas en niños de 1 a 2 años son casi 20 veces mayores que las logradas con la vacuna polisacarídea existente en la actualidad (se mantiene el seguimiento de estos estudios). En Gambia, Malí y Senegal se han completado con éxito ensayos clínicos de fase II/III en personas de 2 a 29 años.

Las pruebas realizadas revelan que la vacuna, fabricada por una empresa de la India, es segura.

Próximos pasos

Se espera que la comercialización de la vacuna se apruebe en la India a principios de 2009 y que poco después sea sometida a la evaluación de la OMS. La vacuna también podría registrarse en 2009 en algunos países africanos para permitir su rápida introducción.

A principios de 2009 se realizará un nuevo estudio de fase III a gran escala en la India y Malí. En agosto pasado se inició en Ghana un estudio de fase II en lactantes, cuyos resultados están previstos para 2010. Los resultados de estos estudios podrían permitir ampliar las indicaciones de la vacuna a los lactantes.

Si desea más información, puede ponerse en contacto con:

Melinda Henry
OMS, Ginebra
Tel.: +41 22 791 2535
Móvil: +41 79 477 1738
E-mail: henrym@who.int

Jeffrey Rowland
Alianza GAVI, Ginebra
Tel.: +41 22 909 7165
Móvil: +41 79 240 4559
E-mail: jrowland@gavialliance.org

Monique Berlier
PATH
Ferney-Voltaire, Francia
Tel.: +33 4 50 28 08 22
Móvil: +33 6 33 18 87 70
E-mail: mberlie@path.org

Brian Hansford
UNICEF, Nueva Cork
Tel.: +1 212 326 7269
Móvil: +1 917 605 1699
E-mail: bhansford@unicef.org

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