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Una revolucionaria vacuna contra la meningitis comienza a barrer las epidemias mortales en África

Antes de que finalice el año la nueva vacuna se administrará en Burkina Faso a más de 12 millones de personas

Communicado de prensa

Burkina Faso, en África occidental, ha sido hoy el primer país en el que se ha puesto en marcha una campaña nacional para introducir una nueva vacuna contra la meningitis de la que se espera que libre a toda la región de la principal causa de meningitis epidémica. Está previsto que la primera vacuna concebida expresamente para el continente africano, denominada MenAfriVac, ayude a los profesionales sanitarios a eliminar las epidemias de meningitis A en los 25 países que forman el cinturón de la meningitis, que va desde el Senegal (al oeste) hasta Etiopía (al este).

Una solución asequible

A un precio inferior a US$ 0,50 por dosis, MenAfriVac es una solución muy asequible para uno de los mayores problemas de salud de la región. A través de una alianza público-privada única en su género, el desarrollo de MenAfriVac ha costado solo US$ 50 millones, una pequeña parte de lo que suele costar la elaboración y comercialización de una nueva vacuna.

450 millones de personas en riesgo

Durante más de cien años el África subsahariana ha sufrido epidemias que se han cobrado un terrible precio en vidas humanas. Unos 450 millones de personas corren el riesgo de contraer esa enfermedad en todo el continente. Entre cada 7 y cada 14 años se producen grandes epidemias provocadas por meningococos del grupo A, que resultan especialmente devastadoras entre los niños y jóvenes. Los pacientes más graves suelen fallecer en las 24 a 48 horas siguientes a la aparición de los síntomas y un 10% a 20% de los supervivientes sufren daños cerebrales, pérdida de audición o discapacidad de aprendizaje. En 2009 el brote estacional de meningitis en el cinturón del África subsahariana infectó al menos a 88 000 personas y provocó más de 5 000 muertes.

El principio del final de una enfermedad

«Este acontecimiento histórico marca el principio del fin de una enfermedad que ha afectado a varias generaciones de africanos», ha declarado Seydou Bouda, Ministro de Salud de Burkina Faso. «La excepcional relación de colaboración que ha hecho posible este importante avance testimonia el compromiso de los ministros de salud de toda África y la dedicación incesante de nuestros asociados técnicos al desarrollo de una vacuna que satisfaga expresamente las necesidades de los países del cinturón africano de la meningitis».

Elaborada por el Proyecto Vacunas contra la Meningitis —una alianza de la OMS y el Programa de Tecnología Sanitaria Apropiada (PATH), con el apoyo de la Fundación Bill y Melinda Gates—, MenAfriVac, la nueva vacuna conjugada contra la meningitis A, ofrece por primera vez a las autoridades sanitarias africanas una solución asequible y a largo plazo que protege incluso a los niños pequeños de la meningitis por Neisseria meningitidis del grupo A.

Un modelo de desarrollo único

«El modelo creado para desarrollar esta vacuna es el fruto de una iniciativa pionera y no habría podido conseguirse sin los esfuerzos conjuntos de los ministros de salud africanos y numerosos asociados y colaboradores en todo el mundo», afirma el Dr. Christopher J. Elias, Presidente y Director Ejecutivo de PATH. «MenAfriVac podría servir de modelo para desarrollar en el futuro vacunas que permitan luchar contra otras enfermedades mortales en entornos con escasos recursos».

La nueva vacuna presenta varias ventajas respecto de las que se han utilizado hasta ahora contra las epidemias de meningitis en África: protege a los niños incluso de un año de edad y, según las previsiones, no solo protegerá de la enfermedad durante mucho más tiempo que la vacuna que se utiliza actualmente para combatir las epidemias, sino que además reducirá las tasas de infección y contagio. A su vez, la reducción del contagio significa que el conjunto de la comunidad estará protegido, en particular los familiares de los contagiados y otras personas que no hayan sido vacunadas.

«El desarrollo de esta vacuna ha sido desde el primer momento el fruto de la colaboración entre la industria farmacéutica y una serie de instituciones y personas motivadas por las necesidades de salud pública», declara el Dr. Marc LaForce, Director del Proyecto Vacunas contra la Meningitis. «El éxito que supone el desarrollo de una vacuna en menos de diez años es algo casi inaudito».

La rapidez con que se ha desarrollado esta vacuna se debe en gran parte a la determinación demostrada por su fabricante, Serum Institute of India Ltd. En el pasado la población africana había tenido que esperar hasta 20 años para que una vacuna pasara del norte industrializado a las naciones del sur. En este caso, MenAfriVac se introducirá en África antes de distribuirla en ningún otro lugar.

El proceso de desarrollo de la nueva vacuna y la planificación de su introducción también han contribuido a fortalecer los sistemas africanos de vigilancia de las enfermedades, desarrollo clínico, farmacovigilancia y logística relacionada con las vacunas. Los ensayos clínicos, realizados en Gambia, Ghana, la India, Malí y el Senegal, comenzaron en 2005 y han demostrado que la vacuna es segura y muy eficaz. Los organismos de reglamentación indios concedieron la autorización para la comercialización y exportación de MenAfriVac en diciembre de 2009. En junio de 2010 la OMS precalificó la nueva vacuna, con lo que se garantiza que cumpla las normas internacionales de calidad, seguridad y eficacia.

Una inversión sólida

«En menos de diez años hemos sorteado obstáculos que parecían insalvables», ha declarado la Dra. Margaret Chan, Directora General de la OMS. «Con una inversión no recurrente para vacunar a la población de todos los países que forman el cinturón de la meningitis, en 2015 se habrán podido salvar cerca de 150 000 vidas jóvenes, de forma que la meningitis epidémica podría convertirse en un viejo recuerdo. Podemos conseguirlo. No debemos fracasar».

Con la introducción de MenAfriVac en el África subsahariana se prevé que, de aquí a 2015, la reducción de los casos de meningitis permita economizar más de US$ 120 millones, la partida de los presupuestos nacionales que se utilizaría en caso contrario para sufragar los gastos de diagnóstico y tratamiento. Estos fondos podrán utilizarse para resolver otros problemas relacionados con las enfermedades y la pobreza que representan un pesado fardo para la región.

Hasta la fecha la Alianza GAVI ha aportado más de US$ 85 millones a las iniciativas para eliminar la meningitis por meningococo A en África. Sin embargo, la vacuna solo podrá alcanzar toda su potencialidad, es decir, proteger a todos los habitantes del cinturón de la meningitis africano, si se consiguen recaudar otros US$ 475 millones.

«La Alianza GAVI se siente muy satisfecha de haber contribuido a financiar la introducción de la nueva vacuna», declara Helen Evans, Directora Ejecutiva interina de la Alianza. «Confiamos en poder apoyar la difusión de MenAfricVac, de forma que en 2015 la población de los 25 países del cinturón de la meningitis esté vacunada contra la meningitis A».

La introducción de MenAfriVac en Burkina Faso irá seguida rápidamente de campañas parecidas en Malí y el Níger, otros dos países hiperendémicos del cinturón de la meningitis. La introducción en estos tres países va a ser posible gracias al apoyo de varios asociados financiadores y técnicos, como la Fundación Michael y Susan Dell, Médicos sin Fronteras y el UNICEF. «El UNICEF ha comprado la vacuna y estamos trabajando con el Ministerio de Salud de Burkina Faso y las comunidades locales para que esta extraordinaria campaña tenga éxito», ha afirmado el Dr. Gianfranco Rotigliano, Director de la Oficina Regional del UNICEF para África Occidental y Central.

El Proyecto Vacunas contra la Meningitis

Creado en 2001, el Proyecto Vacunas contra la Meningitis es una alianza entre el Programa de Tecnología Sanitaria Apropiada (PATH) y la OMS. Su cometido es eliminar la meningitis epidémica en cuanto problema de salud en el África subsahariana mediante el desarrollo, ensayo, introducción y utilización generalizada de vacunas conjugadas contra la meningitis.

Para más información, póngase en contacto con:

Uagadugú
Coimbra Sirica
Tel.: +226 73 13 79 13 o +1 301 943 3287

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