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Llamamiento urgente a la acción contra la meningitis en Africa

Los precios y la escasez de las vacunas son los obstáculos principales

Un suministro de vacunas asequibles, disponible sin trabas, es vital para el éxito del nuevo plan de acción encaminado a hacer frente a la epidemia de meningitis causada en África por una nueva cepa meningocócica. Ésta es la conclusión clave de una consulta celebrada la semana en curso en esta capital de África Occidental.

Expertos del mundo entero y, lo que es más importante, de toda África, se reunieron en Burkina Faso, el primer país africano afectado por la epidemia de meningitis causada por la nueva cepa de meningococos llamada W135. En este brote, que comenzó en febrero del año en curso, se infectaron más de 12 000 personas, de las que murieron casi 1500.

Las intensas conversaciones entabladas entre la Organización Mundial de la Salud (OMS) y sus asociados en la preparación y respuesta ante la meningitis han dado lugar a un plan de acción médica, política y financiera. Se requieren medidas inmediatas de preparación para otro brote de meningitis causado por la cepa W135, que podría comenzar en los próximos meses.

«A fin de prepararnos para la nueva temporada epidémica, los países africanos necesitados de acceso a las vacunas y antibióticos existentes pero inasequibles debemos forjar lazos firmes con los sectores privado y público de los países ricos que tienen las llaves del acceso a esos productos», dijo el Dr. Jean Gabriel Ouango, Secretario General del Ministerio de Salud de Burkina Faso, que presidió la reunión.

Los expertos coincidieron en que lo más importante es que se pueda utilizar una vacuna para prevenir todos los brotes de meningitis en África. La vacuna debería ser eficaz contra las tres cepas causantes de los brotes pasados, entre ellas la nueva cepa W135, que podrían causar nuevas epidemias desde fines de 2002. Ya existe y se utiliza sistemáticamente en los países desarrollados una vacuna con las tres cepas, pero su precio actual en el mercado (que oscila entre US$ 4 y US$ 50 por dosis) es mucho más alto que el que pueden pagar los países africanos. Los expertos coincidieron en que, si esta vacuna «tetravalente» tiene un precio superior a US$ 1 por dosis, será muy útil utilizarla en situaciones epidémicas en África, por lo que se debería hacer todo lo posible para reducir los precios y aumentar al mismo tiempo la producción. Ya se han iniciado negociaciones para hacer bajar el precio de la vacuna.

«Los países de África no pueden menos que responder a las epidemias de meningitis. Debemos ayudarlos a proteger a sus niños contra esta enfermedad que causa discapacidad y muerte,» dice el Dr. Daniel Tarantola, Director de Vacunas y Productos Biológicos, de la OMS.

Otras medidas fundamentales que se habrán de tomar en preparación para un nuevo brote que podría causar la cepa W135 comprenden una mejor vigilancia de la morbilidad en dispensarios y hospitales, una red mejor conectada de laboratorios de distrito que actúe como sistema de alarma temprana, ensayos urgentes de medicamentos nuevos para tratar a los infectados, y una mejor capacidad para hacer llegar rápidamente las vacunas a los lugares donde se necesitan.

En la actualidad, en África, el tratamiento de los pacientes de meningitis consiste en la administración de chloramphenicol oleoso; este antibiótico es poco utilizado en los países industrializados, por lo que se produce en cantidades insuficientes a escala mundial. No obstante, un tratamiento consistente en la administración de una dosis única de ceftriaxona parece inicialmente prometedor. La ceftriaxona puede ser más fácil de obtener y utilizar, y posiblemente sea más eficaz. Es preciso que se hagan más investigaciones en las que este medicamento se ponga a prueba antes de que se adopte ampliamente como alternativa al tratamiento existente.

El elemento definitivo para prevenir brotes futuros es el compromiso financiero y político de los países afectados y sus vecinos, así como de la comunidad internacional de donantes, para mancomunar recursos y colaborar a fin de proteger a la población y salvar vidas. Este compromiso se puso de manifiesto de manera extraordinariamente clara durante la consulta de expertos de dos días de duración. Los presentes se comprometieron a seguir trabajando para resolver este problema acuciante.

* La meningitis es una enfermedad bacteriana que afecta a la membrana del cerebro. Puede causar lesiones cerebrales graves y es mortal en el 50% de los casos no tratados. Se manifiesta periódicamente en epidemias en el llamado «cinturón africano de la meningitis», que va desde la costa occidental africana hasta el Cuerno de África, al este, así como en otros lugares.

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