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Se necesitan de inmediato 10 millones de euros para combatir una nueva cepa mortal causante de meningitis en África

Llamamiento de emergencia de la IFRC, Médécins sans Frontières, el UNICEF y la OMS

Un nuevo brote de meningitis podría aparecer en África en menos de dos meses y, salvo que se aporten nuevos fondos urgentemente, no se dispondrá de la vacuna y los medicamentos que permitirían evitar muertes y controlar la epidemia.

La Federación Internacional de Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja, Médécins sans Frontières, el UNICEF y la Organización Mundial de la Salud hacen hoy un llamamiento a los donantes para que proporcionen los 10 millones de euros que se necesitan con urgencia para reponer las reservas de vacunas y medicamentos. Si no se renuevan esas reservas, los países afectados por brotes de meningitis tendrán que hacerles frente por sí solos y, como consecuencia de ello, con toda certeza morirán miles de personas innecesariamente.

El jueves se celebrará en Ginebra una reunión de emergencia entre representantes de posibles países donantes y los países del «cinturón de la meningitis» de África.

La meningitis es una enfermedad mortal que afecta principalmente a los niños. La fiebre, las náuseas y el dolor de cabeza que sufren pueden aumentar rápidamente y provocar lesiones neurológicas graves, hasta llegar al coma y la muerte. A menos que reciban tratamiento, la mitad de las personas infectadas muere; e incluso con tratamiento, hasta un 10% de los pacientes no sobrevive, y los que sobreviven pueden sufrir secuelas tales como lesiones cerebrales graves o sordera.

Casi todos los años aparecen brotes de meningitis en el cinturón de la meningitis de África, que se extiende desde Etiopía, al este, hasta el Senegal, al oeste. Solamente en 2002 se han registrado al menos 33 000 casos y 2500 defunciones, y en los últimos 10 años se han producido más de 700 000 casos.

Además, este año ha aparecido un nuevo fenómeno que ha dificultado aún más la lucha contra los brotes de meningitis. Se ha comprobado que una cepa conocida como W135, que anteriormente sólo había provocado algunos casos esporádicos de meningitis en África, es la causa principal de un brote registrado en Burkina Faso. Entre febrero y junio de 2002, 12 000 personas fueron infectadas en ese país, de las que 1500 murieron, en su mayoría a causa de la cepa W135.

Además de mejorar la vigilancia, el tratamiento y el diagnóstico, la estrategia para luchar contra los brotes de meningitis en África se basa principalmente en la vacunación. Sin embargo, la vacuna actual sólo protege contra dos de las cepas que aparecen con más frecuencia (A y C).

La única vacuna actualmente disponible que protege contra la cepa W135 es una vacuna tetravalente fabricada principalmente para su venta en países ricos y en países de los que parten peregrinos hacia Arabia Saudita durante el Hajj. El precio actual de esa vacuna oscila entre US$ 4 y US$ 50, según el lugar donde se venda, cifra que está muy por encima del alcance de los países africanos afectados.

Las conversaciones mantenidas con los fabricantes con el fin de proporcionar reservas de la vacuna contra la cepa W135 a un precio asequible avanzan favorablemente, y está al alcance una solución. El objetivo es una vacuna trivalente con un precio máximo de US$ 1 por dosis.

Por este motivo, esta semana hacemos un llamamiento a los países donantes para que respondan urgentemente, y financien las reservas de vacunas, medicamentos y suministros con el fin de evitar la muerte innecesaria de miles de personas a consecuencia de esta enfermedad en el cinturón de la meningitis de África.

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